在冥王星的表面上探测到冰川般的冰流

自新地平线太空船10天前开始拍摄冥王星的特写图片以来,世界各地的眼睛都被矮小行星腹部明亮冰冷的“心脏”诱惑。 但心脏并没有停滞不前。 密苏里州圣路易斯市华盛顿大学的任务共同调查员威廉麦金农说:“我们用诗意的方式将其描述为跳动的心脏。”

今天,New Horizo​​ns团队成员在华盛顿特区NASA总部举行的新闻发布会上透露了这项价值7.2亿美元任务的最新发现。其中包括显示从心脏边缘流出的氮冰的图像,在冥王星的发现者之后非正式称为Tombaugh Regio。 流动似乎在障碍物周围卷曲并进入旧的陨石坑,填满它们。 在冥王星温度下,氮气,甲烷和一氧化碳的气体柔软且具有足够的可塑性以便流动。 “我们将它们解释为就像地球上的冰川流一样,”McKinnon说道,他说流量最近发生在过去几千万年之内 - 从地质学的角度来说,这是一眨眼间。

康奈尔大学(Cornell University)的行星科学家亚历山大海耶斯(Alexander Hayes)说,流动图像“令人叹为观止”。 “我们在表面上看到了活动。 这意味着它是由某种东西提供动力的。“辩论 :自下而上,其中冰冷的材料会通过冥王星的外壳坍塌到外表面,由矮行星内部的余热驱动; 从上而下,冥王星大气层的霜冻最终会积聚成厚厚的冰川。 海耶斯倾向于采用自下而上的机制,因为他发现很难想象霜冻积聚在像冰川一样流动的数百米厚的层中。 “我首先看到的直觉反应是,这可能很难做到,”他说。

但麦金农说,Tombaugh Regio边缘还有其他地方,冰似乎流入心脏。 可能是因为冥王星的极端季节推动了全球冰层的储存,它最终只能在Tombaugh Regio中出现。 心脏可能是冥王星的源泉; 它也可能是冥王星的浴缸。

来自新闻发布会的另一个重大启示是New Horizo​​ns在冥王星阻挡太阳时从冥王星后面掠过的图像。 它显示出一层薄雾,在稀薄的大气层中产生,因为紫外线照射甲烷和氮的分子,并将它们变成小的烟雾状颗粒。 弗吉尼亚州费尔法克斯市乔治梅森大学的任务共同调查员迈克尔萨默斯说,雾霾颗粒可以漂浮在大气层之上,在冥王星表面以上130公里处,远远高于预期。

在冥王星的表面上探测到冰川般的冰流

NASA / JHUAPL /美国西南研究院

Tombaugh Regio边缘卷曲的,呈螺旋状的图案表明冰川状的氮冰流。

该团队还发现大气压力正在急剧下降 - 这表明大气层正在缩小,因为分子会逃逸到太空或凝结在地表上。 冥王星现在正在248年的轨道上远离太阳; 在1989年它达到了最接近的地步。总有一些人担心冥王星的气氛最终会“冻结”并完全崩溃 - 而且飞行任务的支持者希望在此之前到达那里。 特派团首席调查员艾伦·斯特恩说,经过多年的远程测量显示气氛不断增长,这些数据首先表明它可能正在走向崩溃。 “这将是一个惊人的巧合,”斯特恩说。 “我们团队中有一些人会说,'我告诉过你。'”

该团队还展示了一种新的高分辨率马赛克,当New Horizo​​ns离冥王星45,000公里时。 它显示了小至2.2公里的特征 - 大约是的分辨率的两倍,并在7月14日,也就是最近进近的早晨, 显露出来。 但由于距离遥远且无线电连接的下载速度缓慢,数据传输在16个月的过程中缓慢回落。 到目前为止,只检索到大约5%到6%的探头图片和仪器读数。

来自New Horizo​​ns的图像下载现在将暂停近2个月,而团队则专注于从粒子和等离子仪器收集数据。 8月,该团队计划在两个候选柯伊伯带对象之间进行选择 - 远小于冥王星 - 然后将引导航天器在2019年与获胜者相遇。9月中旬,New Horizo​​ns将开始专注于发送家庭图像数据再次。 “从九月开始,龙头再次打开,”斯特恩说。

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